우주의 신비

[우주를 보다] 美 탐사선 오시리스-렉스, 2년 날아 소행성 베누 도착

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▲ 오시리스-렉스가 베누와 80km 떨어진 거리에서 촬영한 사진들로 만든 이미지. 사진=NASA’s Goddard Space Flight Center/University of Arizona

지구를 위협하는 잠재적 위험 소행성을 향해 여행을 떠났던 탐사선이 마침내 목적지에 도착했다.

4일(이하 현지시간) 미 항공우주국(NASA)은 소행성 탐사선 오시리스-렉스(OSIRIS-REx)가 3일 목적지인 소행성 ‘베누’(Bennu·1999 RQ36)에 도착했다고 발표했다.

지난 2016년 9월 발사된 오시리스-렉스는 소행성 베누의 비밀을 밝히기 위해 제작된 탐사선이다. 베누는 지름이 500m 정도인 작은 소행성이지만 태양계 생성의 굴곡진 역사를 간직하고 있어 태양계의 형성과 진화, 나아가 생명의 기원인 유기물의 출처에 대한 정보를 갖고 있을 것으로 기대를 모으고 있다.

▲ 지난 8월 17일부터 11월 27일 사이에 오시리스-렉스가 촬영한 베누의 모습이다. 가장 먼 거리는 220만km, 가장 가까운 사진은 불과 65km다

NASA 측은 "오시리스-렉스가 2년 이상 20억㎞가 넘는 우주를 비행한 후 목적지에 도착했다"면서 "향후 1년 동안 이곳에서 임무를 수행하게 될 것"이라고 밝혔다.

특히 이번 오시리스-렉스의 미션이 흥미로운 점은 단순히 소행성의 궤도를 돌며 연구하는데 그치지 않고 표면까지 하강해 로봇팔을 쭉 뻗어 샘플을 채취해 지구로 가져온다는 사실이다. 2020년에는 표면의 샘플을 60g이상 채취하며 이듬해에는 다시 지구로 귀환한다. 지구 도착은 2023년 9월로 샘플을 담은 캡슐은 낙하산을 이용해 미국 유타 주에 떨어진다. 

박종익 기자 pji@seoul.co.kr

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