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[다이노+] 백악기 하늘 지배한 ‘죽음의 용’…신종 익룡 화석 발견

작성 2022.05.24 16:53 ㅣ 수정 2022.05.24 16:53
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▲ ‘타나토스드라콘 아마루’(Thanatosdrakon Amaru)의 모습
고대 지구의 하늘을 지배했던 신종 익룡(翼龍·Pterosaur) 화석이 아르헨티나에서 발굴됐다. 지난 23일(현지시간) 로이터 통신 등 외신은 아르헨티나 멘도사 안데스 산맥의 한 지층에서 8600만 년 전 살았던 신종 익룡 화석이 발견됐다고 보도했다.

백악기 시대 땅을 주름잡던 공룡과 더불어 하늘을 지배했던 이 익룡은 몸통 길이가 9m에 달할 정도로 역대 남미에서 발견된 것 중 가장 큰 위용을 자랑한다. 이 때문에 붙여진 학명도 '타나토스드라콘 아마루'(Thanatosdrakon Amaru)로 그리스어로 타나토스는 죽음, 드라콘은 용을 뜻한다. 곧 '죽음의 용'이라는 무시무시한 이름이 붙은 셈.

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▲ 발굴된 ‘타나토스드라콘 아마루’(Thanatosdrakon Amaru) 화석
연구를 이끈 아르헨티나 쿠요대학 고생물학자 레오나르도 오티즈 교수는 "익룡의 척추와 앞다리, 뒷다리 뼈 화석 등이 예외적으로 잘 보존된 채 발굴됐는데 이는 세계적으로 매우 드문 일"이라면서 "다른 익룡 종과 신체적 특징이 달라 신종으로 분류했다"고 설명했다. 이어 "백악기 당시 거대한 덩치의 파충류가 날아다니며 사냥하는 무서운 모습을 상상하면 '죽음의 용'이라는 이름이 적절하다"고 덧붙였다.


‘날개를 가진 도마뱀’이라는 뜻을 가진 익룡은 트라이아스 후기(약 2억 2000만년 전)에 나타나 6500만년 전 공룡과 함께 멸종했다. 특히 익룡은 하늘의 지배세력으로 위세를 떨쳤지만 의외로 연구결과가 많지는 않다. 가장 큰 이유는 익룡의 화석이 공룡과 달리 쉽게 부서질만큼 약해 보존된 것이 거의 없기 때문으로 고생물학자은 이에 익룡을 ‘악몽같은 존재’라고 부르기도 한다.

 

박종익 기자 pji@seoul.co.kr

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