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[안녕? 자연] 축구장 2만여 개 크기 ‘세계서 가장 큰 식물’ 찾았다

작성 2022.06.02 11:06 ㅣ 수정 2022.06.02 11:06
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▲ 호주 샤크만에서 서식하는 해초 ‘포시도니아 오스트랄리스’ 초원. 단일클론에서 퍼진 ‘세계 최대 식물’ 로 확인됐다
세계에서 가장 큰 식물이 호주에서 확인됐다. 해당 식물은 이집트 피라미드와 맞먹는 4000여 년의 역사를 가진 것으로 알려졌다.

‘포시도니아 오스트랄리스’(Posidonia australis)는 호주에서 서식하는 해초의 일종이다. 리본 모양의 잎을 가지고 있어 ‘리본 잡초’로 불리기도 한다. 수심 1~15m 지점에서 주로 발견된다.

영국 일간지 가디언의 1일(이하 현지시간) 보도에 따르면 호주 연구진이 포시도니아 오스트랄리스의 유전자 검사를 진행한 결과, 호주 서쪽의 샤크만(Shark Bay) 일대에 서식하는 포시도니아 오스트랄리스가 모두 단일 개체에서 나온 것으로 확인됐다.

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▲ 호주 샤크만에서 서식하는 해초 ‘포시도니아 오스트랄리스’ 초원. 단일클론에서 퍼진 ‘세계 최대 식물’ 로 확인됐다
해당 해초가 서식하는 지역의 면적은 약 200㎢(약 6050만 평)에 달한다. 즉, 해초 하나가 축구장 약 2만 7500개에 달하는 면적을 차지하고 있다는 의미다.

당초 전문가들은 해당 지역에서 표본을 채취하기 전까지, 서로 다른 종류의 포시도니아 오스트랄리스가 모인 군락이라고만 판단했다. 그러나 180㎞ 떨어진 곳에서 따로따로 채취한 샘플의 유전적 정보가 동일하다는 사실을 확인했고, 분석을 통해 여러 종이 모인 것이 아닌 하나의 단일식물이라고 결론지었다.

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▲ 호주 샤크만에서 서식하는 해초 ‘포시도니아 오스트랄리스’ 초원. 단일클론에서 퍼진 ‘세계 최대 식물’ 로 확인됐다. 각각의 샘플이 채취된 지점
연구에 참여한 웨스턴오스트레일리아대학의 연구원인 제인 엣지로는 “복원 프로젝트에 사용할 표본을 찾는 과정에서 약 1만 8000개의 유전자를 조사했다. 그 결과 하나의 식물이 뿌리줄기를 통해 퍼졌다는 것을 알게 됐다”면서 “면적이 200㎢에 달하는 포시도니아 오스트랄리스는 단일 뿌리에서 확장된 하나의 해초라는 것”이라고 설명했다.

또 다른 연구 참여자인 플린더스대학의 생태학자 마틴 브리드 박사는 “도대체 이곳에서 무슨 일이 일어나고 있는지 알 수 없었다. 매우 당황스러웠다”고 연구 소감을 밝혔다.

연구진은 “하나의 뿌리에서 퍼지기 시작한 호주의 포시도니아 오스트랄리스가 현재의 규모까지 자라는데 최소 4500년이 걸린 것으로 추정된다”면서 “특히 염도가 높고 온도 차가 큰 샤크만에서 생존하기 위한 독특한 방법을 찾은 것으로 보인다”고 말했다.

실제로 연구진은 해당 식물의 유전자를 분석하는 과정에서 미묘한 돌연변이를 발견했다. 이 돌연변이가 4500년에 달하는 수명의 비결을 내포할 가능성을 가진 것으로 보고 있다.

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▲ 호주 샤크만에서 서식하는 해초 ‘포시도니아 오스트랄리스’ 초원. 단일클론에서 퍼진 ‘세계 최대 식물’ 로 확인됐다. 기후변화와 환경오염으로 죽어가는 해초
한편, ‘세계서 가장 큰 식물’로 확인된 호주의 포시도니아 오스트랄리스는 4500여 년 동안 수많은 거북과 돌고래, 듀공, 게 등 다양한 해양 생물의 서식지 역할을 했다. 그러나 최근 기후변화와 수온 상승 등의 영향으로 피해를 입었다. 이에 호주 환경 당국과 지역 사회, 전문가들이 모여 해초 복원을 위한 방법을 연구 중이다.


자세한 연구결과는 생물학 저널인 ‘런던왕립학회보 B’(Proceedings of the Royal Society B)최신호에 실렸다.

송현서 기자 huimin0217@seoul.co.kr

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