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암모기를 수모기로…‘성전환’ 유전자 발견 - 사이언스

작성 2015.05.24 15:22 ㅣ 수정 2015.05.24 15:22
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날씨가 더워지자 모기들이 기승을 부리고 있다. 이런 모기는 대체 언제쯤 완전히 없앨 수 있는 것일까.

지금까지는 생식 능력이 없는 수컷 모기를 대량 사육해 모기의 번식을 줄이는 방안이 모색돼 왔는데 이는 시간과 비용 때문에 그다지 효과를 기대할 수 없던 것이 사실이다.

그런데 이 방식을 효율적으로 만들기 위해 미국과 중국의 연구자들이 우리 인간을 비롯해 동물의 피를 빠는 암컷 모기를 물지 않는 수컷으로 바꿔버리는 이른바 ‘성전환’ 시키는 방안을 찾아내 학계의 관심이 쏠리고 있다.

미 버지니아공과대와 중국 광둥성 남방의과대 공동 연구팀은 뎅기열과 황열을 옮기는 것으로 알려진 이집트숲모기의 성(性)을 결정하는 유전자를 발견했다고 세계적인 학술지 ‘사이언스’의 온라인 속보판인 ‘사이언스 익스프레스’ 21일 자에 밝혔다.

연구팀은 모기의 유전자 서열 중 해명되지 않은 부분에서 수컷을 나타내는 유전자를 찾아내 ‘닉스’(Nix)라는 이름을 붙였다.


연구를 이끈 버니지니아공대의 앤드루 브랜틀리 홀 연구원은 “닉스 유전자를 암컷 모기의 생식기에 주입하면 3분의 2 이상의 개체가 수컷의 생식기를 발달시켰다”고 말했다.

반대로 수컷 모기에서 닉스 유전자를 추출하자 개체의 생식기는 암컷 형태로 변화했다고 한다.

연구를 주도한 생물학자 즈지엔 제이크 투 버지니아공대 교수는 “모기의 성별을 조절하는 유전자의 존재는 70년 전쯤부터 알려졌지만, 전체 유전자의 수가 너무 많아 지금까지 해당 유전자를 발견하지 못하고 있었다”고 말했다.

연구에 참여한 자크 아델만 버지니아공대 교수는 “모기 유전자를 조사하는 연구는 마치 끝나지 않는 퍼즐을 맞추는 것과 같았다”고 말했다.

지금까지는 사육 모기 중에서 불임 수컷만을 선별해 감염 지역에 방생하는 방법으로 모기 번식률을 줄이고 있었지만, 유전자를 조작해 처음부터 불임 수컷 모기만을 사육하면 비용을 절감할 수 있다고 연구팀은 기대하고 있다.

하지만 실용화까지는 앞으로 더 많은 추가 연구가 필요할 듯하다.

아델만 교수는 “지금은 모기의 생식기만을 변화시키는 것밖에 할 수 없지만, 언젠가는 세포 수준에서 모기 몸 전체를 수컷으로 변화시키는 것이 목표”라고 말했다.

만약 이런 방법이 실용화되면 모기를 매개로 하는 전염병에 대항하는 강력한 무기가 될 것이다.

사진=ⓒ포토리아

윤태희 기자 th20022@seoul.co.kr

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