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사람 뇌 먹는 부족 유전자로 치매·광우병 비밀 찾다

작성 2015.06.12 15:28 ㅣ 수정 2015.06.12 15:28
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남태평양 섬나라 파푸아뉴기니아의 동부 고원지대에는 한때 상상을 초월하는 풍습을 가졌던 부족이 있다. 바로 가족과 친척의 장례식에서 시체의 뇌를 꺼내먹는 포어족이다.
인육을 먹는 끔찍한 이 풍습은 결국 뇌가 광범위하게 파괴돼 스폰지처럼 구멍이 숭숭 뚫리는 쿠루(Kuru)병의 원인이 됐다.

원주민말로 '두려움에 떤다'라는 의미를 가진 쿠루병은 광우병과 사람의 크로이츠펠트-야코브(CJD)병과 비슷하다. 온몸이 떨리고 근육을 제대로 움직이지 못하다 결국 죽음을 맞는 것으로 1950년대 후반 서구 의료진의 도움으로 부족의 식인은 금지됐으며 창궐했던 쿠루병도 사라졌다.

최근 영국과 파푸아뉴기니아 공동 연구팀이 포어족 유전자의 비밀을 밝혀낸 연구결과를 발표해 관심을 끌고있다. 연구의 주요 내용은 포어족 내 쿠루병이 사라진 것은 식인 풍습이 없어진 이유도 있지만 놀랍게도 유전적인 내성을 가지게 되었다는 것.  


광우병과 CJD병의 '범인'은 단백질 분자인 프리온(prion)으로 이 프리온 유전자에 변형이 생기면서 이같은 병이 생긴다. 연구팀의 논문에 따르면 놀랍게도 쿠루병을 앓다 살아남은 포어족의 프리온 단백질 속에는 변형된 특정 유전자가 존재해 병에 저항하는 것으로 나타났다.

결과적으로 병에 내성이 생긴 것으로 이 연구가 특히 가치가 높은 것은 변형된 프리온이 쿠루병 뿐 아니라 치매나 파킨슨병 등에도 원인이 되기 때문이다. 이는 곧 수많은 사람들이 앓고있는 이같은 뇌 질환을 치료하거나 예방하는 단초가 될 수도 있는 셈.

연구를 이끈 유니버시티 칼리지 런던 존 콜린지 교수는 "이 특정 유전자를 변형시켜 쥐 실험을 실시한 결과 쿠루병 뿐 아니라 CJD에도 저항하는 것으로 나타났다" 면서 "이 결과는 치매같은 뇌 질환이 어떻게 발병하고 궁극적으로는 어떻게 치료될 수 있는지 단서를 제공해 줄 것" 이라고 밝혔다.

이번 연구결과는 유명 과학저널 네이처(Nature) 최신호에 게재됐다. 

박종익 기자 pji@seoul.co.kr

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