와우! 과학

[와우! 과학] 몸통보다 다리가 긴 벌…그 이유는?

작성 2017.09.19 09:16 ㅣ 수정 2017.09.19 09:16
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분주하게 날아다니면서 꿀을 채집하는 꿀벌은 가끔 우리에게 불편을 주기도 하지만, 식물의 수정을 돕는 매우 중요한 역할을 하고 있다. 꿀벌이 사라지면 인간도 사라진다는 이야기가 있을 만큼 생태계에서 꿀벌이 차지하는 역할은 매우 중요하다. 하지만 꿀벌이라는 단어에는 사실 인간의 편견이 자리 잡고 있는지도 모른다. 우리가 흔히 생각하는 꿀 이외에도 다양한 식물의 수액이 벌을 부르는 데 사용되기 때문이다.

남아프리카 공화국에 서식하는 디아스치아(Diascia) 속의 식물은 달콤한 꿀 대신 영양가가 풍부한 식물성 기름으로 벌을 유혹한다. 이 식물의 꽃에 있는 주머니 같은 작은 돌기에 있는 기름을 먹기 위해 특별히 진화된 벌이 레디비바(Rediviva)속의 벌로 긴 앞다리를 이용해서 기름을 채취하는 것이 특징이다. 긴 앞다리에는 털이 나 있어 기름진 수액을 채취함과 동시에 꽃가루 역시 옮겨줄 수 있다. 벌은 기름을 유충에게 먹이기도 하고 왁스와 비슷한 성분으로 벌집을 짓기도 한다.

스텔렌보스 대학 연구팀은 다양한 레디비바 속의 벌들을 연구했다. 디아스치아 속에는 70종의 식물이 알려져 있는데 각각의 돌기는 종에 따라 길이가 서로 다르다. 벌 역시 이에 따라 6.9mm에서 23.4mm까지 다양한 길이의 앞다리를 진화시켰다. 가장 극단적인 경우에는 몸통 길이보다 앞다리의 길이가 더 길어지는 경우도 볼 수 있다. (사진)


이렇게 다양한 길이의 돌기와 앞다리는 공진화에 의한 것으로 특정 종류의 꽃은 특정 종류의 벌에 의해서만 수정되어 서로 혼동될 가능성이 작다. 길이가 맞는 앞다리를 이용해서 기름과 꽃가루를 채취하기 때문이다. 우리가 보기에는 모습도 기괴하고 생활방식도 이상하지만, 이렇게 생긴 것은 다 나름의 이유가 있는 셈이다.

하지만 연구팀은 이 독특한 커플이 위기에 처할 수 있다고 경고했다. 서로 너무 깊게 연관되어 있어서 하나가 사라지면 다른 하나도 멸종될 운명이기 때문이다. 최근 남아프리카 공화국에서도 개발이 진행되면서 많은 동식물의 서식지가 사라지거나 축소되고 있다. 적절한 보호가 없다면 이들 중 상당수가 다음 세기에는 사진으로만 남게 될지도 모른다.

고든 정 칼럼니스트 jjy0501@naver.com

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