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[안녕? 자연] 참고래 수백 마리 남극서 포착…멸종위기 딛고 50년 만에 돌아왔다

작성 2022.07.08 17:56 ㅣ 수정 2022.07.08 17:56
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▲ 남극서 발견된 남방 참고래(Southern fin whales)
인간들의 남획으로 인해 멸종위기에 몰렸던 남방 참고래(Southern fin whales)가 거의 50년 만에 남극으로 돌아왔다. 최근 기후 전문 연구기관인 독일 알프레드 베게너 연구소는 수백 마리의 남방 참고래가 과거 조상들이 모여 살았던 남극 주변 해역에서 무더기로 발견됐다는 연구결과를 국제 학술지 ‘사이언티픽 리포트‘(Scientific Reports) 최신호에 발표했다.

참고래는 수염고래과에 속하는 대형 고래로 대왕고래에 이어 지구상에서 두번째로 크다. 몸길이는 약 24m, 체중은 약 75톤에 달하며 특히 시속 37㎞ 정도의 빠른 수영 실력을 갖춘 것이 특징이다. 전 세계의 온대, 아한대 및 극지 주변 해역에 서식하며 과거 우리나라 바다에도 참고래가 발견되기도 했다.

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그러나 전세계 바다를 누비던 참고래 역시 포경선의 화살을 피하지 못했다. 보도에 따르면 참고래는 처음에는 빠른 속도 등으로 포경의 주타깃이 아니었으나 이후 증기 동력과 작살의 발달로 닥치는대로 잡히기 시작했다. 1905년에서 포경이 금지된 1976년까지 지구 남반구에서 잡힌 참고래수만 무려 70만 마리가 넘을 정도. 이처럼 인간들이 작살을 들고 몰려들자 남극 주변에 모여살던 남방 참고래들도 하나 둘 씩 이곳을 떠났다.

알프레드 베게너 연구팀은 항공 분석을 통해 지난 2018년 4월과 2019년 3월 남극 엘리펀트섬 서식하는 참고래의 개체수를 분석했다. 그 결과 연구팀은 총 100개 무리의 참고래를 확인했으며 이중 최대 150마리의 고래로 구성된 8개의 무리를 발견하기도 했다. 이를 근거로 연구팀은 엘리펀트섬 주변에 1㎢ 당 약 3618마리의 고래가 서식한다고 결론지었다.

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연구를 이끈 생물학자 베티나 마이어 교수는 "남극에서 수백 마리의 참고래가 무리를 지어 먹이를 먹는 모습을 과거 한 번도 본적이 없었다"면서 "남극의 총 고래수는 알 수 없지만 참고래가 마침내 남극 해역으로 돌아와 개체수를 회복하고 있음을 보여준다"고 설명했다.
이어 "고래의 개체수가 회복된다는 것은 남극의 해양 생태계에 긍정적인 영향을 준다"면서 "고래의 배설물은 철분을 비롯한 영양분이 풍부해 남극해의 생산성을 높인다"고 덧붙였다.     

박종익 기자 pji@seoul.co.kr

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