우주의 신비

[우주를 보다] 서로 마주보며 맞도는 희귀 ‘쌍소행성’ 발견

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▲ 사진=Arecibo/GBO/NSF/NASA/JPL-Caltech



서로를 바라보며 맞돌고 있는 신기한 소행성이 관측됐다.

지난 12일(현지시간) 미 항공우주국(NASA)은 지구 근접 소행성(near-Earth asteroid)인 '2017 YE5'가 한개가 아닌 두개의 소행성으로 확인됐다고 밝혔다.

지난해 12월 21일 처음 발견된 2017 YE5는 지름이 약 900m 정도의 소행성으로, 당초에는 당연히 한개의 소행성으로 파악됐다. 그러나 지난달 21일 2017 YE5가 지구 최근접 거리인 600만㎞까지 다가오면서 그 정체가 밝혀졌다. 캘리포니아주(州)에 있는 골드스톤 태양계 시스템 레이더(GSSR)로 관측한 결과 두개의 소행성이 서로의 궤도를 맞돌고 있는 것이 확인된 것이다.

▲ 레이더로 촬영한 실제 이미지 (사진=Arecibo/GBO/NSF/NASA/JPL-Caltech)



NASA에 따르면 놀랍게도 두 소행성은 비슷한 사이즈로 서로를 한바퀴 도는데 20~24시간이 걸린다. 다만 한개가 다른 소행성에 비해 색깔이 더 어두워 성분이 다를 것이라는 것이 NASA 측의 설명으로 쌍둥이는 아닌 셈이다.



NASA 측은 "태양계 내에서 쌍소행성이 발견되는 것도 흔치 않지만 질량이 비슷한 것은 더욱 드물다"면서 "두 천체가 어떻게 생성됐는지 밝혀내는 것 자체가 태양계의 진화를 이해하는데 도움을 줄 것"이라고 밝혔다.  

박종익 기자 pji@seoul.co.kr

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