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고교 운동장서 1,200만년 된 ‘신종 고래’ 화석 발견

작성 2014.02.06 00:00 ㅣ 수정 2014.02.06 18:57
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고등학교 운동장에서 1,200만년 된 고래 화석이 발견돼 화제를 모으고 있다. 해당 고래는 지금까지 발견되지 않았던 ‘신종’인 것으로 드러나 학계의 관심이 집중되고 있다.

영국 일간지 데일리메일의 5일(현지시간) 보도에 따르면, 해당 화석은 미국 로스앤젤레스 명문 사립 고등학교인 채드윅 스쿨에서 발견됐다.


최초 발견자는 해당 학교 과학 교사인 마틴 보이어로 당시 그는 수업을 마치고 교무실로 가던 중 이었다. 평소처럼 운동장을 가로질러 걷던 보이어의 눈에 뭔가 색다른 ‘바위’가 눈에 들어왔다. 무척 오래된 것처럼 보이는 해당 바위에는 종류는 분명치 않지만 ‘거대 포유류’임에 분명한 화석이 박혀있었다.

과학 교사였던 보이어는 천천히 해당 바위를 살폈고 적어도 마이오세(Miocene Epoch·신생대 제3기 지질시대) 무렵부터 해당 지역에 있던 것으로 추정됐다. 그리고 화석 속 포유류는 1,200만~1,500만년 전 활발한 활동을 했을 것으로 짐작됐다.

보통 발견이 아니라 생각한 보이어는 로스앤젤레스 자연사 박물관 고생물학자인 하웰 토머스에게 해당 화석 분석을 의뢰했다. 결과는 놀라웠다. 실제로 해당 바위는 마이오세 시기 퇴적암이었고 화석의 주인공은 현 향유고래의 조상급 생물이었던 것이다.

주목되는 것은 이 향유고래가 현 생물종인 ‘Physeter macrocephalus’와는 다른 신종이라는 것이다. 즉 지금까지 지구상에 단 한 번도 정체를 드러내지 않았던 새로운 고래가 세상과 마주하게 된 것이다.

토머스는 “해당 고래의 정체가 ‘신종’으로 정확히 규명된다면 아마도 학명은 ‘채드윅’이 될 것”이라고 전했다.



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채드윅 스쿨은 고래 화석을 로스앤젤레스 자연사 박물관에 기증하기로 결정했다. 박물관 측은 고래 화석에 대한 정밀 연구에 착수할 예정이다.

한편 화석 속 고래가 생존했던 것으로 추정되는 마이오세 시기는 약 2,600만년 전부터 700만년 전까지로 ‘중신세’라고도 한다. 코끼리, 말, 코뿔소, 고래 등의 조상들이 번성했기에 지금과 유사한 고생물 화석이 많이 발견된다.

해당시기 지층은 현재 석탄, 석유 등 지하자원의 주요 산출층으로 남아있다. 국내의 경우, 동해안 ‘포항분지’에 마이오세 중간기에 해당되는 해성층(海成層)이 발달되어 있다.

사진=데일리메일 캡처 

조우상 기자 wscho@seoul.co.kr

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