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25층 건물 높이 ‘아마존 최대 거목’ 찾아낸 비결

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▲ 25층 건물 높이 ‘아마존 최대 거목’ 찾아낸 비결

25층 건물 높이의 거목을 과학자들은 아마존 밀림에서 어떻게 찾았을까?

지난 8월, 브라질 북부 지역에서 키가 88m를 좀 넘는 아마존 최대 거목을 발견한 탐험대 일원이 그 과정을 생생히 공개했다.

17일(현지시간) 영국 ‘더 타임스’ 등 외신에 따르면, 브라질·영국 공동 조사단은 단 11일 만에 아마존 밀림에서 높이 88.48m, 둘레 5.5m에 달하는 거목을 발견했다.

이 성과는 앞서 브라질 국립우주연구소(INPE)가 이른바 ‘라이다’(LIDAR)로 불리는 원격 레이저 감지 기술을 사용해 항공기로 아마존 밀림의 여러 지역을 무작위로 스캔하는 과정에서 아마존 최대 거목이 숨겨져 있을 것으로 추정되는 장소를 찾아낸 덕분이다.

아마존 최대 거목 찾기 탐험에 참여한 영국 케임브리지대 식물학자 토비 잭슨 박사는 “탐험대를 이끈 브라질 제키치뇨냐·무쿠리협곡연방대의 에릭 고겐스 교수가 아마존 최대 거목의 존재를 사람들이 믿을 수 있도록 아마존 밀림에 가서 기록을 공식적으로 확인하고 싶어했다”고 말했다.

하지만 그 지역은 너무 외딴 지역이어서 접근하기가 쉬지 않았다. 아마존 북쪽 지류인 자리강을 따라 근처까지 가는 데만 5일이 소요됐고, 울창한 숲과 이타카라 폭포를 가로지르려면 도보로만 접근할 수 있어 꽤 힘들었다고 잭슨 박사는 회상했다.

마침내 조사단은 아마존 최대 거목이 숨겨져 있을 것으로 추정한 목적지에 도착했고, 탐험에 동행한 전문 클라이머들이 모든 거목의 꼭대기까지 올라가 각 나무의 높이를 정확하게 측정하기 위해 밧줄을 바닥까지 늘어뜨렸다.

잭슨 박사는 “우리는 높이 70m가 넘는 나무 15그루와 80m가 넘는 나무 몇 그루를 발견했다”면서 “이전까지 아마존에서 가장 큰 나무의 높이는 60m 수준이었으므로, 이번 발견은 엄청난 것이었다”고 설명했다.

▲ 아마존 최대 거목

아마존 최대 거목 기록을 세운 나무를 비롯해 일대에 즐비한 다른 거목들은 모두 ‘디니지아 엑셀사’(Dinizia excelsa)라는 학명을 가진 종으로, 현지인들에게는 ‘레드 안게림’이라는 이름으로 더 알려져 있다. 이 나무는 남미가 원산으로 브라질 외에도 가이아나의 홍수가 발생하지 않는 지역에서 주로 발견되며 높이는 보통 60m까지 자란다. 또한 단단한 나무로 고급 목재로 쓰여 가치가 높다.



하지만 나무는 대기 중 탄소의 상당 부분을 저장함으로써 기후 변화를 완화하는 데 도움이 된다. 디니지아 엑셀사 나무 한 그루당 40t 이상의 탄소를 저장할 수 있고, 이는 20그루 만으로도 다른 나무 300~500그루가 저장하는 탄소량에 맞먹는 것이다.

이렇듯 커다란 나무가 발견됐음에도 세계 기록을 깬 것은 아니다. 현재 지구상에서 가장 큰 나무는 캘리포니아 레드우드 종으로, 115.73m짜리가 존재하는 것으로 알려졌다.

사진=토비 잭슨

윤태희 기자 th20022@seoul.co.kr

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