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“막을 방법 없다”…멸종위기 코끼리도 ‘바이러스 경보’

작성 2022.07.29 18:08 ㅣ 수정 2022.07.30 10:58
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▲ 멸종위기종 아시아코끼리 자료사진
스위스 취리히의 동물원에 살던 아시아 코끼리 3마리가 바이러스로 죽었다. 전문가들은 바이러스를 막을 방법이 마땅치 않다며 당혹스러움을 감추지 못하고 있다.

AFP의 29일(이하 현지시간) 보도에 따르면, 지난 6월 말 수컷 코끼리 한 마리가 코끼리 헤르페스 바이러스(EEHV)로 목숨을 잃었다. 며칠 뒤에는 또 다른 암컷 한 마리가, 한 달 뒤인 지난 23일에는 생후 5년의 암컷 코끼리가 죽었다. 모두 코끼리 헤르페스 바이러스에 감염된 탓이었다.

코끼리 헤르페스 바이러스에 감염된 코끼리는 내장 출혈과 장기 부전 등의 증상을 보인다. 항바이러스제가 있긴 하지만, 골든타임 안에 치료한다 해도 약 3분의 1만 살아남을 정도로 치사율이 높다. 아직까지 백신은 개발되지 않았다.

취리히 동물원에서는 총 5마리의 코끼리를 사육하고 있었다. 이 중 3마리가 연이어 바이러스로 죽자 동물원 측은 당혹스러움을 감추지 못하고 있다. 특히 죽은 코끼리들이 모두 멸종위기종인 아시아코끼리라는 점에서 우려가 더욱 커졌다.

세베린 드레센 동물원장은 “취리히에 있는 대학 동물병원에서 최고 수준의 치료를 시행했지만, 결국 코끼리들을 구하지 못했다. 우리가 이 바이러스에 무기력하다는 사실이 실망스럽다”고 밝혔다.


국제 자연 보전 연맹(IUCN) 아시아 코끼리 전문가 그룹에 속한 수의사 바스카르 처드허리 박사는 “코끼리 헤르페스 바이러스의 역학관계는 여전히 명확하지 않다. 국제 자연 보전 연맹은 전 세계적으로 (이 바이러스에 의한) 야생 또는 사육 코끼리의 사망률을 매우 우려하고 있다”고 전했다.

아시아코끼리속에 속한 종 중 현존하는 유일한 종인 아시아코끼리는 아시아의 인도‧네팔‧방글라데시‧스리랑카‧인도차이나 반도‧인도네시아 등지에 서식한다. 1986년부터 국제 자연 보전 연맹의 적색 목록에 기재된 멸종위기종이다.

지난 60~75년 사이 개체 수의 50%가 사라졌다고 추정되며 서식지 파괴와 기후변화, 밀렵 등이 개체 수 감소의 원인으로 꼽힌다. 현재 야생에 남아있는 아시아코끼리는 약 5만 마리 정도로 추정된다.

송현서 기자 huimin0217@seoul.co.kr

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