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지구 15배 크기…태양에 생성된 거대한 흑점군 포착 [아하! 우주]

작성 2023.11.23 16:04 ㅣ 수정 2023.11.23 16:04
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▲ 최근 태양 표면에서 지구의 15배 달하는 거대한 흑점군이 포착됐다. 사진=NASA/SDO/HM
태양이 거대한 흑점군을 형성시키며 지구의 피해를 예고했다. 지난 22일(이하 현지시간) 스페이스닷컴 등 외신은 최근 태양이 지구의 약 15배에 달하는 흑점군을 발생시켰다고 보도했다.

지난 18일 미 항공우주국(NASA) 태양활동관측위성(SDO·solar dynamics observatory)에 포착된 AR3490로 명명된 첫번째 흑점군은 태양의 북동쪽 어깨 부근쪽에 나타났으며 이후 여러 흑점들이 뒤를 이었다. 실제 SDO가 촬영한 사진을 보면 마치 바다 위에 여러 섬이 군도를 이룬듯한 검은색 흑점들이 확인된다. NASA에 따르면 이 흑점군의 전체 크기는 약 20만㎞로 이는 지구보다 약 15배 이상 넓다. 사진 상으로는 매우 작은 크기지만 어마어마한 흑점의 규모를 짐작할 수 있는 것.  

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▲ 사진=NASA/SDO/HM
태양의 흑점(sunspot)은 태양 표면에 구멍이 뻥 뚫린 것처럼 검게 보이는 지역을 말한다. 흑점은 태양의 강력한 자기장으로 만들어지는데 사실 흑점 자체는 매우 뜨겁지만, 주변의 태양 표면보다 1000°c 정도 온도가 낮아서 관측해보면 검은색으로 보여 이같은 이름이 붙었다.

전문가들이 흑점을 계속 모니터하는 이유는 이 흑점이 태양 표면의 폭발 또는 코로나 질량방출(CME) 등을 발생시키는 근본 원인이기 때문이다. 곧 흑점수가 많으면 태양폭발이 자주 일어나고 적으면 그 반대가 된다. 실제 지난 18일부터 4일 동안 이 흑점으로 인해 최소 16개의 C급 태양플레어와 3개의 M급 태양플레어가 발생했다.

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▲ 사진=NASA/SDO/HM
문제는 이처럼 많은 흑점이 생기면 태양폭발이 자주 일어나 강력한 태양폭풍이 지구로 날아올 수 있다는 점이다.
이 영향에 따라 지구에 단파통신 두절, 위성 장애, 위성항법장치 오류, 전력망 손상 등의 심각한 피해를 유발할 수 있지만 반대로 아름다운 오로라를 생성하기도 한다.

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▲ 태양 극소기와 극대기의 태양 활동 모습 비교
다만 흑점 증가가 태양 활동의 이상 현상은 아니다. 태양은 11년을 주기로 활동이 줄어들거나 늘어나는데 지난 2019년 이후 태양은 ‘태양 극소기’(solar minimum)를 끝내고 ‘태양 극대기’(solar maximum)로 들어왔으며 2025년 최고조에 달한 것으로 예상된다. 

박종익 기자 pji@seoul.co.kr

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