와우! 과학

NASA, ‘수직 이착륙’ 친환경 전기 무인기 비행 성공

작성 2015.05.04 13:45 ㅣ 수정 2015.05.04 14:11
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▲ 수직으로 이륙하는 GL-10. Credits: NASA Langley/David C. Bowman
NASA


미국항공우주국(NASA)은 우주개발뿐 아니라 다양한 항공기 개발에도 도전하고 있다.

물론 무인기나 전기 비행기 수직 이착륙기 역시 NASA의 연구 분야 가운데 하나인데, 이 모두를 하나로 모은 항공기가 성공적인 비행 테스트를 마쳤다고 한다.

GL-10(Greased Lightning)라는 명칭의 이 무인 전기 비행기는 매우 독특한 외형과 목표를 가지고 있다.

일단 10개의 전기 프로펠러를 가진 점도 독특하지만, 이 항공기의 주익과 꼬리날개는 90도 회전해서 수직으로 항공기를 이륙시킬 수 있다.

전기 프로펠러 중 8개는 주익에 나머지 2개는 꼬리날개에 있는데, 이륙 시에는 수직으로 항공기를 들어 올리고 비행 시에는 다시 90도 회전하여 앞으로 비행하게 한다.

덕분에 이륙은 마치 헬기처럼 하지만 비행 시에는 헬기가 아니라 고정익기처럼 빠르게 비행이 가능하다.

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▲ GL-10을 운반하는 엔지니어들. Credits: NASA Langley/David C. Bowman
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이 전기 비행기는 NASA의 랭글리 연구 센터의 소규모 무인기(UAV) 개발팀에 의해 제작됐다.

우주 항공 공학자인 빌 프레데릭스가 수직 가변익 방식의 무인기가 좁은 공간에서 이착륙이 가능할 뿐 아니라 기존의 멀티콥터(여러 개의 프로펠러를 이용한 수직 이착륙 드론) 방식의 드론에 비해서 장거리를 빠르게 이동할 수 있어서 소규모 화물 운송에서부터 수색 및 정찰 등 다양한 영역에서 응용될 수 있다고 설명했다.

연구팀은 12개의 프로토타입을 만들었는데, 처음에는 매우 작은 크기의 드론에서 시작해서 GL-10에 이르러서는 날개폭 3.05m, 최대 이륙 중량 28.1kg까지 커진 중형 이상의 드론으로 발전했다.

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▲ 날개를 수평으로 돌리고 비행 중인 GL-10. Credits: NASA Langley/Gary Banziger
NASA


NASA의 설명에 의하면 GL-10의 첫 테스트는 성공적이었다고 한다. 하지만 앞으로 더 많은 테스트를 통해서 공기역학적인 성능을 검증해야 한다.


성능이 충분히 만족스럽다면 다음에는 더 큰 버전을 개발할 수도 있고 아마존처럼 소형 드론으로 화물을 배송하려는 기업과 협업해서 상용화 버전을 만들 수도 있을 것이다.

사실 GL-10은 날개폭 6.1m에 디젤/전기 하이브리드 엔진을 사용하는 대형 버전을 만들기 전 기술적 타당성을 테스트하기 위한 프로토타입이었다.

연구팀은 1명에서 4명이 탑승할 수 있는 더 대형 버전도 만들 수 있을 것으로 기대하고 있다.

고정익기의 성능과 헬기의 수직 이착륙 기능을 고루 갖춘 친환경 전기 혹은 하이브리드 항공기가 실제로 상용화될 수 있을지는 아직 더 기다려봐야 알겠지만, 가능하다면 여러 가지 분야에서 널리 응용이 가능할 것으로 보인다.

사진=NASA, 유튜브(https://youtu.be/kXql26sF5uc)

고든 정 통신원 jjy0501@naver.com

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