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[와우! 과학] ’4000만년 전 먹이사슬’ 간직한 고래 화석

작성 2015.06.06 21:52 ㅣ 수정 2015.06.22 22:59
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무려 4000만 년 전의 먹이사슬을 엿보게 해주는 고대 고래의 흥미로운 화석이 이집트에서 발견됐다.

이집트 와디 알 히탄 계곡에서 발견된 이 화석의 주인공은 고대 해양생물 ‘바실로사우루스’로 알려졌다. 바실로사우루스는 지금으로부터 4000만 년 전에 살았던 몸길이 15m~18m의 원시 고래이며, 날카로운 이빨과 강한 턱으로 육식 생활을 했다.

이번 화석은 당대의 먹이사슬 구조를 추측할 좋은 단서가 된다는 것이 전문가들의 설명이다. 이 고래의 뱃속에서 고대 게와 톱상어의 화석이 발견됐기 때문이다. 심지어 새끼 바실로사우루스의 화석도 함께 발견됐다. 이 작은 고래는 어쩌면 태아일지도 모르지만 바실로사우루스가 동족을 잡아먹었을 가능성도 배제할 수 없다고 과학자들은 말하고 있다.


한편 이 화석 바로 옆에서는 고대 상어 한 마리의 이빨들이 발견됐는데 과학자들은 포식 후에 죽은 바실로사우르스의 시체를 이번에는 고대 상어가 섭취했던 것으로 보고 있다.

특히 이번에 발견된 화석은 꼬리 부분의 작은 뼈까지 그대로 보존돼 있어 그 가치가 더욱 빛난다. 할래드 파미 이집트 환경부장관의 말에 따르면 지금까지 바실로사우루스의 전체 뼈가 남아있는 온전한 화석이 발견된 것은 이번이 처음이다.

와디 알 히탄 계곡은 1902년 처음 발견 된 이래 10구의 고래 화석이 발견돼 ‘고래의 계곡’이란 별명이 붙었다. 유네스코 세계문화유산으로 지정되기도 한 이 지역에서는 고대 악어나 거북이 등 다른 해양생물 화석도 발견돼 그간 해양생물의 진화과정을 이해하는데 많은 도움을 주어왔다.

사진=ⓒ이집트 환경부

방승언 기자 earny@seoul.co.kr

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