국제 일반

현실판 덤보의 비극...‘강제 공연’ 태국 아기코끼리 사망

작성 2019.05.18 12:03 ㅣ 수정 2019.05.18 12:03
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‘현실판 덤보’가 결국 숨을 거뒀다. 더 타이거와 푸껫 뉴스 등 태국 언론은 17일(현지시간) 점보라는 이름의 아기코끼리가 폐사한 사실이 뒤늦게 알려졌다고 보도했다.

태국 국립코끼리연구소가 운영하는 태국남부코끼리전문병원은 지난달 20일 아기코끼리 점보가 사망했다고 밝혔다. 푸껫동물원장 피차이 사쿤손에 따르면 영양실조에 시달리던 점보는 사망 일주일 전 진흙탕에서 일어나다 몸을 지탱하지 못하고 쓰러졌다. 소식을 접한 농축개발부 푸껫사무소는 지속적인 치료와 보호관찰을 명령했지만 점보의 건강은 점점 악화됐고, 푸껫동물원은 점보를 태국남부코끼리전문병원으로 이송했다.

병원 관계자는 “지난달 17일 점보가 처음 이송됐을 때 상태가 매우 좋지 않았다. 영양실조도 심각했고 뒷다리도 부러진 상태였다”고 설명했다. 병원 측은 점보의 치료를 위해 최선을 다했지만 시름시름 앓던 점보는 이틀 뒤부터는 식음을 전폐했고 지난달 20일 새벽 3시쯤 숨을 거뒀다.

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동물원 사육사들은 그러나 점보가 병원에 옮겨지기 전까지 다리가 부러진 사실조차 인지하지 못하고 있었던 것으로 드러났다. 이에 대해 피차이 사쿤손 동물원장은 “앞다리가 진흙탕에 빠진 점보가 마른 땅에 디디고 있던 뒷다리로 일어서려다 골절상을 입은 것으로 파악됐다. 사육사들이 점보의 골절상을 모르고 있었던 것은 맞지만 병원으로 옮겨 적절한 치료를 진행했다”고 해명했다.

병원 측도 골절상 방치가 점보 사망의 직접적인 원인은 아니라고 못 박았다. 점보를 진료한 태국남부코끼리전문병원 수의사는 “점보는 새끼에게는 치명적인 코끼리 헤르페스바이러스(EEHV)에 감염돼 있었다. 소화관에 염증이 생겨 계속 설사를 했고, 그 결과 몸이 영양분을 제대로 흡수하지 못하면서 쇠약해졌고 각종 합병증이 발생했다”고 말했다. 또 단 음식을 좋아한 나머지 섬유질이 풍부한 먹이를 거부한 것과 조산한 것도 점보의 사망에 영향을 미쳤다고 덧붙였다.


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이에 대해 농축개발부 푸껫사무소장 마나스 테파룩은 점보 사망에 대한 철저한 조사를 약속했다. 그는 “필요하다면 법적 조치도 취할 것”이라며 강경 대응을 예고했다. 또 푸켓동물원이 농축개발부 허가 아래 점보를 각종 쇼에 동원한 것은 맞지만, 동물원은 코끼리를 철저하게 관리할 의무가 있다고 역설했다. 점보의 죽음이 뒤늦게 알려진 부분에 대해서도 의문을 제기했다. 테파룩은 “점보가 코끼리 병원으로 옮겨진 사실은 보고를 받았지만, 사망 사실은 한 달이 지나서야 취재진의 전화를 받고 알게 됐다”며 불편한 심기를 드러냈다. 그러나 푸껫동물원장은 점보의 사망 소식을 즉각 사무소 측에 전달했다는 입장이어서 양측의 공방은 계속될 전망이다.

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한편 귀여운 외모로 ‘현실판 덤보’로 불리던 점보는 태국 푸껫동물원에서 하루에 3번씩 코끼리 쇼에 동원됐다. 영양실조에 시달리며 뼈가 드러날 만큼 앙상하게 마른 아기코끼리 점보는 음악에 맞춰 춤을 추거나 커다란 자전거를 타는 등 묘기를 부려야만 했다. 이에 동물권단체 무빙 애니멀스는 “아기코끼리 ‘덤보’를 연상시키는 점보가 쇠사슬에 묶여 학대성 공연을 펼치고 있다”며 국제적 관심을 호소했다. 또 올해 초부터 점보의 보호소 이송을 위한 청원을 진행해 22만 명의 지지를 얻어냈다. 하지만 점보가 지난달 사망한 사실이 뒤늦게 알려지자 이 단체는 “점보의 비극적인 이야기가 태국 정부에게 구시대적인 동물 공연의 종지부를 찍는 계기가 되길 바란다”며 애도를 표했다.
 

권윤희 기자 heeya@seoul.co.kr

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