우주를 보다

화성에도 오로라가?…큐리오시티, 쏟아지는 태양입자 포착 [우주를 보다]

작성 2024.06.12 10:56 ㅣ 수정 2024.06.12 11:12
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▲ 큐리오시티가 촬영한 화성에 태양의 고에너지 입자가 쏟아지는 모습. NASA/JPL-Caltech
화성 하늘을 수놓은 놀라운 오로라의 모습이 탐사로봇 큐리오시티의 카메라에 포착됐다. 지난 10일(현지시간) 미 항공우주국(NASA)은 큐리오시티의 내비게이션 카메라를 사용해 촬영한 태양폭풍의 여파로 입자가 화성으로 쏟아지는 모습을 공개했다.

공개된 짧은 영상을 보면 고즈넉한 화성의 풍경 위로 줄무늬로 보이는 입자가 하늘에서 떨어지는 것이 확인된다. 이와달리 같은 시기 지구촌 곳곳의 하늘에는 환상적인 색을 뽐내는 아름다운 오로라가 장엄하게 펼쳐졌다. 이처럼 지구와 화성의 오로라 풍경이 완전히 다르게 보이는 이유는 있다.

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▲ 과거 국제우주정거장에서 촬영한 지구의 오로라
오로라는 태양에서 날아오는 고에너지 입자가 지구의 자기장에 이끌려 극지방으로 진입하면서 대기 입자와 반응해서 발생하는 빛이다. 이웃 행성인 화성에도 태양에서 뿜어낸 고에너지 입자가 쏟아지지만 화성에는 지구처럼 태양에서 날아오는 위험한 고에너지 입자들을 막아줄 자기장과 두꺼운 대기가 없다. 큐리오시티가 촬영한 것은 바로 강력한 태양폭풍의 여파로 고에너지 입자들이 화성으로 쏟아지는 것을 기록한 것이다.

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▲ 큐리오시티가 촬영한 화성에 태양의 고에너지 입자가 쏟아지는 모습. NASA/JPL-Caltech
큐리오시티는 지난달 20일 이 모습을 촬영했으며, 당시 태양플레어는 가장 강력한 X12급으로 측정됐다. 특히 당시 화성의 방사선 양은 평소보다 10배 이상 높았다. NASA에 따르면 방사선 양을 측정하는 큐리오시티의 장비인 RAD는 이날 약 8100마이크로그레이를 기록했다. 평소의 700마이크로그레이를 훌쩍 뛰어넘는 수치로 이는 한번에 30회의 흉부 엑스레이를 촬영하는 수치와 비슷하다.

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▲ 화성 대기탐사선 ‘메이븐’(MAVEN) 이 촬영한 화성의 오로라. NASA
또한 같은 시기 NASA의 화성 대기탐사선 ‘메이븐’(MAVEN) 역시 화성의 오로라를 촬영했다. 지난달 14일~20일 사이 메이븐에 탑재된 자외선 장비로 화성의 오로라가 감지됐는데, 보라색이 밝을수록 더 많은 오로라가 발생했다는 의미다.

이처럼 이웃 행성인 지구와 화성은 비슷한 면도 많지만 차이도 크다. 지구의 오로라는 아름다울 뿐 아니라 자기장과 대기가 태양에서 날아오는 위험한 고에너지 입자를 막아주지만, 화성의 오로라는 그 반대로 태양에서 날아오는 입자들이 표면으로 쏟아진다는 증거다.


박종익 기자

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