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완벽 보존된 화석의 ‘비밀’ 밝혀졌다(中연구)

작성 2014.02.05 00:00 ㅣ 수정 2014.02.05 17:59
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지금까지 전 세계에서 발견된 공룡 화석 중 가장 완벽하게 보존된 공룡화석의 ‘비밀’이 밝혀져 학계의 관심이 쏠리고 있다.

현재의 중국 랴오닝성 지방에서 발견한 이 화석들은 일명 ‘러허성(熱河省) 화석’이라 불린다. 러허성은 과거 중국에 있었던 지금의 허베이성(河北省), 랴오닝성(辽宁省) 및 네이멍구자치구(内蒙古自治区)의 경계지점에 위치했던 지방으로, 이곳에서는 깃털의 결까지 거의 완벽하게 보존된 다량의 화석이 발견된 바 있다.

러허성에서는 완벽 보존된 공룡 뿐 아니라 고대 매머드와 꽃 등 보기 드문 고대 식물의 연조직도 포함하고 있어 고대 생물군을 연구하는데 최적의 장소로 꼽힌다.

학자들은 이 화석들이 이토록 완벽하게 보존될 수 있었던 이유에 대해 오랫동안 의문을 품고 연구해 왔다.

중국 난징대학교의 장바오위 교수 연구팀은 해당 화석들의 공룡이 1억 2000만년 전에 살았으며, 이미 알려진 벨로키랍토르, 티라노사우르스 등과 비슷한 외형이었을 것으로 추측하고 있다.

장 교수는 “과거 이 도시에 강력한 화산폭발이 여러 차례 발생했으며, 이 과정에서 화산쇄설물(화산 폭발에 의해 방출된 크고 작은 암편, 암분 등)이 도시를 뒤덮어 생명체들이 죽음을 맞은 것으로 보인다”고 설명했다.


이어 “공룡들은 당시 화산재에 완벽하게 잠겨 결국 목숨을 잃었으며, 화산재가 이들의 몸을 덮은 채 보존을 방해하는 환경으로부터 완전히 차단시켰다”고 덧붙였다.

장 교수와 연구팀은 화석의 탄소층 연구를 통해 이 같은 사실을 밝혀냈으며, 이 지역의 토양에서도 과거 거대한 화산폭발의 흔적을 발견했다. 또 이 지역에서 있었던 1억 2000만~3000만 년 전의 화산 폭발이 고대도시 폼페이에서 발생한 화산과 규모가 거의 맞먹을 것으로 추측하고 있다.

한편 이번 연구결과는 세계적인 과학저널 네이처의 자매지 ‘네이처 커뮤니케이션(Nature Communication) 최신호에 실렸다.

송혜민 기자 huimin0217@seoul.co.kr

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